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Melissa Araujo: cocina plena de vivencias culturales 

Melissa Araujo nació en La Ceiba, ciudad costera bañada por el Mar Caribe en el norte de Honduras. De pequeñita su familia se mudó al estado de Rhode Island; luego cuando tenía contaba 16 años cuando se instalaron en New Orleans, Louisiana (NOLA, por sus siglas en inglés). No obstante, aunque residían lejos del país de origen, ella regresaba a su país natal a la granja de su abuela en los veranos; las experiencias que vivió ayudando en la cocina y el campo contribuyeron a despertar y a nutrir su amor por la actividad culinaria. De ahí que su cocina esté matizada por la esencia de ese país centroamericano inspiración que le llega de sus principales influencias: sus recuerdos y su mamá. 

Araujo, chef y propietaria del Alma Café, es semifinalista del premio James Beard 2024, bajo el renglón Mejor Chef en el Sur de Estados Unidos —categoría que abarca Alabama, Arkansas, Florida, Louisiana, Mississippi y Puerto Rico—. Los premios se entregan el próximo 10 de junio, ¿Qué ha significado esa nominación? “Es una buena manera de reconocer el duro trabajo de mi equipo”.

Araujo explica que esas etapas en Honduras contribuyeron a “conectarme a mis raíces y que mi alma se enamorara más profundamente de mi cultura”. En Alma, la influencia de la cocina hondureña baila un apretado danzón con tradiciones culinarias europeas y norteamericanas. Esa es la comida que la regresa a la cocina hogareña es un puente afectivo que la conecta a los recuerdos. 

Tras graduarse de bachillerato, trabajó en restaurantes lo que le ayudó a definir que su futuro profesional estaba en las artes culinarias. Un internado de tres meses en Milán, que comenzó en 1999, se transformó en años de aprendizaje centrados en la cocina italiana. No volvió a New Orleans sino hasta 2005, momento que coincidió con el desastre provocado por el huracán Katrina, del cual escapó yéndose a México donde instaló una taquería. De vuelta en New Orleans a partir de 2009 trabajó con diversos chefs, entre otros en Mondo con Susan Spicer, chef del reconocido restaurante Bayona.

En 2013 inauguró Life Saveur Catering un servicio de comidas para eventos grandes o pequeños y en 2015 se unió al equipo de los restaurantes Dominica y Shaya, bajo la dirección del premiado chef Alon Shaya. Finalmente, hizo realidad su sueño de abrir un espacio culinario propio que comenzó como un pop-up, donde la influencia hondureña fue como el ingrediente central de Alma Café, situado en el área Bywater, parte del Orleans Parish que es conocido por su dinamismo y carácter artístico. ¿Por qué seleccionaste el Bywater? “Es como vivir en la costa de Honduras por la arquitectura y cultura similares. También quería estar en un barrio del cual pudiera formar parte. El Bywater es una gran comunidad y me siento cerca de los vecinos, tanto de los residentes como de otros propietarios de negocios”. Aclara: “Cada sección de New Orleans ofrece algo verdaderamente singular que merece visitarse”. 

En Alma Café, Araujo le rinde homenaje a su abuela con platos como arroz con pollo, chicharrón con yuca y los fríjoles. Tras asociarse con Pirogue’s Whiskey Bayou, recientemente inauguró Oscar, que lleva el nombre de su padre, está situado en el área conocida como Old Arabi, que forma parte del Saint Bernard Parish, donde hace poco Araujo adquirió una casa. Desde la cocina de Oscar sirve platos asociados a bares: hamburguesas, ostiones y sándwich de pollo frito, entre otros. Ella concibe Oscar como “un lugar donde pasarla bien, donde comer buena comida y escuchar música local”. 

Dada la importancia de saber de dónde proceden sus provisiones, Araujo trata de adquirir los ingredientes para todas sus creaciones directamente de proveedores locales o regionales, ya sea en New Orleans o en sus cercanías, entre ellos, Hilltop Poultry para el pollo; Local Cooling Farms para los huevos y Dong Phuong, para el pan francés y los brioches. La chef es amante del comino, los chiles y los tomates, ella cultiva diferentes especias.

Melissa Araujo ha sido seleccionada como semifinalista para el premio James Beard 2024 al Mejor Chef en el Sur de Estados Unidos, categoría que incluye Alabama, Arkansas, Florida, Louisiana, Mississippi y Puerto Rico 

“Tengo un jardín amplio en mi casa; si le sigo añadiendo canteros elevados pronto se convertirá en una micro granja. Cultivo orégano griego y mexicano, albahaca, tomillo, tomates, chiles”. Todas estas especias cultivadas por la chef, condimentan y aromatizan sus creaciones culinarias. Con tantas actividades gastronómicas y empresariales ¿dónde quieres estar en cinco años? “Quiero que el Grupo Araujo Restaurant crezca; ahora tengo cuatro conceptos por realizar. En lo personal, me gustaría viajar más y pasar tiempo en Honduras durante el verano”. Además de viajar, se relaja estando en casa con sus perros Charlotte y Maximilian. 

Araujo, en todo momento tiene cerca una cámara, porque le encanta tomar fotos. Escucha música según su estado de ánimo, tanto de los Ochenta como de los Noventa, como country y música tambora de Martina Camargo. Mientras cocina, rodeada de olores procedentes de la comida hondureña, prefiere escuchar a Amy Winehouse, Lauren Hill y Diane Krall. La vida se nutre de una miríada de elementos, los que traemos de la niñez y los que adoptamos en el constante andar. Todos se reflejan en lo que hacemos, en el caso de Melissa Araujo, lo expresa en sus creaciones culinarias

Fotos cortesía de Melissa Araujo / BCPR

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